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2016.03.03

武内涼『妖草師 魔性納言』(その一) 対決、闇の妖草師

 時は宝暦8年、過激な尊皇論者・竹内式部の門下で倒幕の陰謀が進みつつあった。偶然その動きを知った妖草師・庭田重奈雄は、その一派と思しき美貌の中納言・茶山寺時康と出会う。果たして恐るべき倒幕の策とは何か。敵の手に落ちた椿を救うため、重奈雄は上田秋成らの力を借りて敵地に潜入する……

 『この時代小説がすごい! 2016年版』の文庫書き下ろし部門で見事第一位を獲得した『妖草師』シリーズの最新作、第三弾であります。前作は短編集でしたが、本作は長編……大ボリュームで歴史上の事件の背後で蠢く妖草を巡る死闘が描かれます。

 人の負の心を苗床に生まれる常世の植物・妖草。現世の植物と似たような姿を持ちながらも、文字通りこの世のものならぬ力を持つこの妖草に対処するのが妖草師であり、妖草師を輩出する公家・庭田家に生まれた青年・重奈雄が本作の主人公であります。
 故あって家を勘当され、今は市井の草木医として暮らす彼は、妖草・妖木の出現を聞けば、妖気を察知する天眼通の力を持つヒロイン・池坊椿や、曾我蕭伯・池大雅といった文化人とともに、その脅威に立ち向かう……それが本シリーズの基本設定です。

 その重奈雄たちが今回挑むことになるのは、しかし、倒幕というある意味極めて現世的な行動を目論む一団。過激な尊皇倒幕思想を抱く国学者・竹内式部と、青年公家を中心としたその門下生、そして外様大名ら、徳川幕府の体制に不満を抱く者たちが、密かに陰謀を巡らせていたのであります。
 そんな陰謀の存在はつゆ知らず、市中で偶然知り合った若者――後に『雨月物語』を著す上田秋成らとともに竹内式部の講義を聴くことになった重奈雄は、しかし式部の思想に不穏な印象を受けることになります。

 しかしそれに気を取られる間もなく、新たな恐るべき水の妖草・水虎藻の出現を知り、仲間たちとともにこれに立ち向かうこととなった重奈雄。
 さらに、人の世に幸をもたらす世にも稀なる妖草・人参果の出現を知った彼は、この人参果の保護に奔走することになります。

 凶暴な人喰いの妖草と、奇瑞ともいうべき妖草――全く相反する二つの妖草の出現と、倒幕の陰謀。一見全く無関係に見えるこれらを結ぶ者……それこそは、美貌の陰に邪悪な野望を秘めた魔性の中納言・茶山寺時康――


 いささかネタばらしとなってしまい恐縮ですが、今回重奈雄が挑む相手は、彼と同じく……いや、邪悪な目的のために妖草を用いる闇の妖草師とも言うべき存在。その力は重奈雄をも遙かに上回り、かつ緑の地獄とも言うべき魔境に潜む怪人であります。

 もともと本シリーズで展開されるのは、奇怪な能力を持つ妖草を倒すための力として、また別の妖草の力を用いる、異能もの・召喚ものの変奏ともいうべき妖草バトル。
 そのその妖草バトルが、同じ妖草を操る敵を迎え、これでもかと言わんばかりに詰め込まれているのが嬉しい。大自然の中において、その大自然の力を時に敵に、時に味方にして死闘を繰り広げるというのは、作者の作品全てに通底する展開ですが、それが存分に活かされていたと感じます。

 また、作者の作品の魅力の一つには、フィジカルな力は弱くとも、気高く強い心を持ち、主人公と肩を並べて戦うヒロインの存在がありますが、もちろん本作でもそれは健在であります。
 シリーズのヒロインたる椿が、その天眼通の力を随所で活かすのはもちろんですが、しかし彼女の真の力は、その優しくも強い想いと、花を、美を愛し信じる心。窮地に陥った彼女が、超常の力に頼らぬ人の善き部分の顕れとも言うべき力を見せる場面は、作中最も感動的な場面と言って差し支えありますまい。

 そして本作の、本シリーズにはもう一つ大きな特長がありますが……長くなりますので、次回に続きます。


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魔性納言: 妖草師 (徳間時代小説文庫)


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