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2016.09.02

『仮面の忍者赤影』 第37話「怪忍獣ジャコー」

 ジャコーの襲撃から辛くも逃れた赤影一行。しかし京は既に弾正軍に封鎖されていた。助っ人に伊賀の忍び・ましらの甚内を呼んだ白影だが、既に甚内は根来忍者・十六夜月心がすり替わっていた。さらに行く先々に変装して現れ、一行を誘導する月心。ついにその刃が赤影を襲うが……

 前回の引きで信長と青影の前に出現した山猫の怪忍獣ジャコー。口から吐く白煙に苦しめられながらも、青影は赤影直伝の影一文字で大ジャンプ! ……するのですが、ジャンプ力が足りず、白煙の直撃をくらってあえなく墜落してしまいます。そこに参上した赤影が火薬玉連発して辛うじて逃れる一行を見送るは、やけに芝居がかった喋りの根来十二番目の刺客・十六夜月心であります。

 さて、一刻も早く京に向かいたい信長ですが、京に偵察に行って帰ってきた白影の言では、京の信長の軍勢は、弾正軍の攻撃に押されまくっている状況。しかし京に入る道も、弾正軍が番所を設け、あまり似てない似顔絵を貼りだして警戒中とのことです。
 ここで白影は、旧知の伊賀の忍び・ましらの甚内を助っ人に招くべく伝書鳩を飛ばすのですが……しかしその鳩は月心に落とされ、月心は先回りして甚内を襲撃、何食わぬ顔で甚内に化けて白影の前に現れるのでした。

 甚内(月心)が言うには、京の油屋・山城屋清八が、京に入る間道を知っているとのこと。この物騒な時代、東国から油の原料を運んでくるために、油屋が秘密の間道を知っているというのは、なるほど納得ですが……
 その山城屋に会うため、老人に変装して番所を通り抜ける白影(この時、手形を受け取り忘れかけて呼び止められた白影ですが……)。そうとも知らず、山城屋に会い、信長のためならばと特別に間道を知る猟師の作造のことを教えてもらう白影。しかし本物の山城屋は既に始末され、この山城屋もまた月心の変装だったのです。

 そうとも知らず作造の山小屋に向かった一行。白影は一足早く京に向かい、信長到着の報を伝えようとするのですが、今度は片目の男に化けて番所を通り抜けようとした白影がまた手形を忘れかけたのに、二度も忘れるなと返してよこす役人。……そう、既に白影の変装は見破られていたのであります。
 そして白影を狙う無数の銃口ですが、そこに駆けつけた甚内が、火遁の術で鉄砲隊をひるませます。辛うじて逃れた白影は、河原で倒れている本物の甚内を発見し、真相を悟るのでした。(しかしここのくだり、繋がり的にはちょっとおかしい。まあ、本調子でないところに必死に白影を助けたので甚内はダウンしたのかもしれませんが……)

 一方、山小屋に泊まることになった一行に酒を勧める作造(意地汚くこの酒まで飲んだ青影)。しかしこれが眠り薬入り、眠り込んだ赤影に刃を向ける作造ですが――しかし赤影にそんなものは効かない! 小屋の外に逃げ出した作造の悲鳴が響き、そこに作造を斬ったと言って現れた甚内。しかし赤影は彼の刃に血糊がついていないことを見抜きます。
 そこに白影と本物の甚内も駆けつけ、ついに正体を現す月心ですが――しかし、三人に取り囲まれても平然とした態度を崩さぬ月心に、赤い月から謎の光線が降り注ぎます。その中から現れたのは、ジャコー!

 その巨体に似合わぬ俊敏な動きと白煙に苦しめられる赤影たち。強敵を前にして赤影は、月心をジャコーに変えたのが月の光であったことに気が付きます。そこでその身を超回転させた赤影の忍法影風車が黒雲を起こし、赤い月を覆い隠します。力を奪われ元の姿に戻る月心は刀の方はさほどではなかったか、敢え無く赤影の刀の前に散るのでした。

 しかしそこに突如出現するは巨大な暗闇鬼堂の姿。その手は未だ信長と青影が眠りこける小屋をがっきと掴むと消え去るのでした。紀州根来の暗闇寺に来いと言い残して――


 実は鬼堂を除けば最後の十三忍である月心。一人で幾人にも化けて赤影たち(というか白影)を翻弄した上に、自らが怪忍獣に変身するという活躍ぶりでしたが、やはり単独行動ゆえの限界だったのかもしれません。
 そして京を目前として、決戦の地は根来に戻ることに……


今回の怪忍者
十六夜月心

 変装を得意とする根来十三忍。ましらの甚内はじめ様々な人間に化けて信長を誘き寄せ、殺害を狙った。赤い月の力でジャコーに変身する力を持つが、赤影の忍法影風車に月を隠されて元に戻ったところを斬られる。

今回の怪忍獣
ジャコー

 四つの目を持つ山猫の怪忍獣。敏捷な動きと巨大な爪、口からの白煙が武器。二度に渡り赤影たちを襲うが、力の源の月を隠されて月心の姿に戻された。


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